香在梵语中称健达。古印度传说中有香神,即 乾闼婆 ,不食酒肉,唯求以香味为食,以资阴身,又自其阴身出香,故名香神。以后被引为佛教护法的八部众之一。

佛教中用香,据《贤愚经》卷六载:佛陀当年住在祗园时,有长者富奇那建造了一座旃檀堂,准备礼请佛陀。他手持香炉,遥望祗园,梵香礼敬。香烟袅袅,飘往祗园,徐徐降落在佛陀头顶上,形成一顶 香云盖 。佛陀知悉,即赴富奇那的旃檀堂。根据这个传说, 香 是弟子把信心通达于佛的媒介,故经上称 香为佛使。 这也是佛教中以香敬佛的缘起。

《增一阿含经》中讲到: 须摩提女手执香火上楼,向如来说偈日:‘唯愿尊屈神,尔时香如云。在空中餐满祗洹,住在如来前。 阿难白世尊言:‘此是何等香 ? ’尊曰:‘此香是佛使’。《僧史略》中说: 香也者,解秽流芬,令人乐闻也。香为信心之使也。

在佛教中以香供佛,是一种虔诚的、真诚的供养,因为香是传递真诚的心情的一种媒介。焚香中产生的一种清净、虔诚、忘我的状态,目睹一缕清香袅袅上升直达天庭的神圣境界,只有在真实、坦诚的状态中才能产生。在供养中,有以香、花供养的。佛陀说法时, 雨诸香华,香如须弥,华如车轮 ( 《仁王经》卷上 ) ;与会大众 香华伎乐,常以供养 ( 《法华经.序品》 ) 。再者,以香和烛供养也常相列。还有,人们因学佛、信佛而交往,又称为 香火因缘 ,再引伸,佛教徒结成团体,共同念佛诵经,又称为 香火社 。朝山拜佛者又有称为 香客 的。

佛教认为:通过修行戒、定、慧、解脱和解脱知见这五种功德,可以成佛,喻为 五分香 。这是指通过身口意的修行,使自己身心清净,升起觉悟和智慧,以此供佛,或称理供佛,或心香供佛。佛教徒在焚香时常唱 香赞 : 戒香定香解脱香,光明云盖遍法界,供养十方无量佛,见闻普重证寂灭。 ( 出《华严经》 ) ,也是焚香供佛的又一象征意义。《楞严经》卷五说香严童子闻比丘烧沉水香而悟入圆通,证罗汉果;《维摩诘经.香积佛品》中说上方有众香佛国,一切皆以香作,乃至以香气为语言声音。都是与香有关的论述、记载。

关于行香,在《贤愚经》卷七中载:昔有贪婪之人,蓄金七瓶,掘地深藏。后病死变为毒蛇,犹守金瓶。经墁长岁月,心生厌倦,呼行人捐金一瓶,供僧作福。行人担蛇至一寺,遵嘱行香僧前,僧为蛇说法,蛇因之而喜,复献出六瓶金施僧,蛇因此而命终生忉利天。此为 行香 之初起。中国 行香 始于晋代道安法师。原为法会仪式,指法师升座说法时,向他燃香礼敬。也泛指燃香、上香、拈香。后来 行香 一般系指佛事斋会中,由法师和主持斋者持香炉绕行坛场,或引导仪仗巡行街市。

南北朝开始,朝廷即举办 行香 法会。唐朝 行香 尤盛。如张籍《送令狐尚书赴东都留守》诗中: 行香暂出天桥上,巡礼常过禁殿中 。自居易有诗《行香归》中日: 出作行香客,归如坐夏僧。 当时,朝廷举办 行香 法会,多用‘ 于国忌日。当然也有非忌日行香的。后又有民间以 行香 祝寿或超度亡灵的。民俗中庙会、求福、祈祷丰年、官场仪式、新官赴任、店铺开张等都有所谓的行香,表达人们良好祝愿的方式,己与佛教中的 行香 大相庭径。

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佛教供香的起源

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